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阿里云
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成立仅3年,被苹果2亿美元火速收购,这家公司凭的是什么?

  厉害了,Xnor.ai。

  刚刚,微软已故联合创始人Paul Allen创建的AI2研究所取得了巨大成功,而“站台者”正是苹果。

  据外媒报道,苹果用大约2亿美元收购了成立三年多的西雅图初创公司Xnor.ai,这家公司正是从AI2研究所分拆出来的,以攻克AI领域艰深难题为方向闻名,苹果此举是对AI2研究所的最大认可。

  可以说,在AI行业趋于平静的这一年,Xnor.ai能够被苹果收购,极大程度上印证了其技术的先进性和独特性。

  


  Xnor.ai是谁?

  Xnor.ai成立于2016年,总部位于西雅图,专注于机器视觉技术。2017年2月,它在种子轮融资中筹集了240万美元,一年后,又通过A轮融资筹得了1200万美元。

  与一般机器视觉公司不同的是,Xnor.ai的关注点一直是如何用最简单的设备、最低的功耗去运行AI模型,而不是通过专用AI芯片、复杂的架构去跑AI算法。此前,业内传出其可以实现在树莓派电脑上跑AI模型的消息就引发了极大关注。

  简单来说,Xnor.ai在做的就是实现真正“通用”的边缘计算。

  目前,建设运行在边缘设备上的AI系统其实是非常困难的,它需要公司具备设计、训练和运行深度学习模型的能力,同时还要考虑管理内存、电管和延迟等方面的挑战。因此,不难理解为什么只有大公司才能搭建边缘计算架构。

  为了解决这个问题,2019年年中,该公司推出了“自助式”AI2GO平台,让开发人员无需任何培训即可为边缘设备构建AI模型,即开发人员不再需要担心数据收集、注释、训练、模型架构或性能优化等问题,利用该平台可以直接将AI能力导入到手中的小产品中,包括移动设备、可穿戴设备、智能相机和远程传感器等。

  


  具体实现方法就是,首先开发人员选择合适的软硬件(Linux或Raspberry Pi),然后选择一个特定的用例,如“家庭安全摄像头的宠物分类器”,并微调其延迟和内存要求。设定完成后,AI2GO会为手头的任务匹配许多合适的AI模型。根据准确性排名,用户下载合适的模型以及推理引擎即可,简单易用。

  据Xnor.ai介绍,AI2GO平台能够微调AI模型以适应其目标平台的功能,而这正是未来异构的物联网世界所需要的技术。

  此外,为了极大程度降低功耗,Xnor.ai还研发出了独特的太阳能物体识别技术,使小型设备无需电池即可运行AI;同时,它研发出的AI芯片借助硬币大小电池即可运行30年,由此可见其功耗之低。

  


  收购Xnor.ai,加速领跑移动设备市场

  大鱼吃小鱼,通过收购来迅速提升某项技术的专业能力对于苹果来说已是常态。而至于为什么会收购Xnor.ai,原因也不难猜测。

  Xnor.ai的技术能让智能手机和其他便携式设备在本地执行深度学习算法,而不是要求这些计算在云服务中执行,这可以极大程度提高设备的性能和运行效率,最为重要的是,也十分契合苹果提出的个人隐私保护计划。

  当然,Xnor.ai的技术可发挥的空间不仅仅如此。

  苹果公司不仅可以将Xnor.ai的技术整合到未来的iPhone机型中,改进手机中基于人工智能和机器学习的任务运行能力,还可以将之运用到可穿戴设备上,极大程度优化产品的性能,夯实苹果自身在可穿戴设备领域的王者地位。

  IDC最新调查报告显示,受穿戴式耳机增长影响,2019年第三季度全球可穿戴设备出货量同比增长94.6%至8450万台,创下单季度出货量新纪录。其中苹果市场份额保持第一,三季度占据全球35%市场份额,出货量同比增长195.5%至2950万台。

  

图源:福布斯值得指出的是,由于苹果Apple Watch,AirPods和Beats等可穿戴产品出货量的高速增长,2019年整个财年该业务板块同比增长高达40.8%,为苹果贡献了245亿美元,大有成长为苹果新摇钱树的势头。


  由此可以看出,若将Xnor.ai的技术用得恰到好处,对苹果来说,这次收购可以说一本万利。

  最后

  最近,在福布斯美国最有潜力的AI公司名单中,Xnor.ai排名第44位,除了上文提到的AI2GO平台、超低功耗的AI芯片外,Xnor.ai还推出了适用于智能货架的零售货架监控系统。

  不难预测,基于该项技术,苹果未来入局智能零售与亚马逊对标也不是没有可能。业内甚至指出,这项技术在自动驾驶领域也大有用武之地。

  值得一提的是,对于此次收购,Xnor.ai尚未回应,不过其官网产品已经下架,而苹果的回复则是“苹果公司不时收购较小的技术公司,我们通常不讨论我们的目的或计划。


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